Din handlekurv er tom

Liverpool og Manchester City fullbacks holder nøkkelen i top-of-

Det handler om fullbacks, men i dag handler det alltid om fullbacks. Fra et taktisk synspunkt er søndagsmøtet mellom Liverpool og Manchester City sannsynligvis avgjort av Trent Alexander-Arnold mot Aymeric Laporte og Andy Robertson mot Kyle Walker - og hvis ikke, vil det være fordi Pep Guardiola har valgt å ikke ta på den kampen. Jack Charltons observasjon etter verdensmesterskapet i 1994 at fullback hadde blitt den viktigste posisjonen på banen, virker klokere om dagen.
 
Fullbacks, Louis van Gaal insisterer, er nøkkelen til Guardiola. Den største forskjellen mellom fotballen han praktiserte med Guardiola i midtbanen i Barcelona på slutten av 90-tallet, og som spilles av City nå, sa han i et intervju for The Barcelona Legacy, "er det mange ganger at han har to fullbacks i foran de sentrale forsvarerne. Guardiola tar en stor risiko, og derfor kan han miste. Plassen bak er for stor for de sentrale forsvarerne, og han har ikke så raske sentrale forsvarere.
 
"Jeg har alltid hatt det slik at når høyre fullback går opp, må venstrebacken klemme seg. Problemet [for Guardiola] er at plassen bak forsvaret vil bli større. Du kan utnytte det når du har individuelle spillere som kan spille under presset fra Manchester City. Liverpool gjorde det - et pass til Salah eller Firmino og så er de borte. "
 
Dette forklarer det tilsynelatende paradokset i byen, som innrømmet de minste målene i ligaen i fjor, og til tider - spesielt to ganger på Anfield mot Liverpool, i andre omgang hjemme mot Manchester United og til tider i Champions League unna på Shakhtar og i begge kampene mot Maurizio Sarris Napoli-utseende defensivt mistenkte. De kveler motstandere ved å holde ballen fra dem, men kan kjempe mot motstandere som ikke er overveldet av pressen deres.
 
Guardiola har angivelig jobbet med former og nye spillmønstre ettersom han søker videre fremgang i Champions League, men lite i gruppespillet hittil tyder på at problemene er løst. Lyon forstyrret byen ved å trykke dem og tvinge dem til feil; Hoffenheim angrep de kjente sårbarhetene mellom sentrale forsvarere og fullbacks.
 
Det var antagelig en bevissthet om den potensielle feilen som førte Guardiola i fjor til å forlate Raheem Sterling og distribuere Ilkay Gündoğan i en tilbaketrukket rolle til høyre i første etappe i Champions League-semifinalen. Det ville beskytte Walker og hjelpe City å holde ballen og kontrollere spillet, for å hindre Liverpool å generere raseri som hadde ført tre mål på ni minutter i ligaspillet på Anfield tre måneder tidligere.
 
Den slags forandring er et Guardiola-trekk, en styrke som kan bli en svakhet. En del av hans geni er hans konstante fleksibilitet og hans vilje til å tilpasse seg, men det er anledninger når han synes å tenke over ting. Han vil være klar over at Jürgen Klopp er den eneste treneren han har møtt i mer enn tre anledninger, som har en positiv rekord mot ham, og det kan føre til en endring.
 
Hvis det er en, er det sannsynlig å komme inn på midtbanen, hvis bare på grunn av mangelen på muligheter til å spille som en venstre vinge tilbake. Med Benjamin Mendy og Fabian Delph skadet, er den mest sannsynlige kandidaten til å spille på venstre side av forsvaret Laporte. Det er en ting å trykke en mobil sentralforsvar i bruk som en venstreback, en annen for å få ham til å spille som en vinge tilbake. Det er muligheten til å bruke Leroy Sané som en vinge tilbake, men til og med for Guardiola som trolig er for dristig et skritt.